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La pandemia acelera el uso de robots en lugar de personas

A medida que la economía de EE. UU. Se recupera de la pandemia de COVID-19, los empleadores están recurriendo a un mayor uso de la automatización, incluidos los robots, en lugar de llamar a los trabajadores o contratar nuevos en muchos casos.

La tendencia está afectando a casi todos los sectores, incluida la fabricación, la distribución, el transporte, el comercio minorista, los restaurantes y muchos tipos de servicios personales y gubernamentales.

Los aeropuertos han comenzado a utilizar robots móviles para rociar productos químicos desinfectantes en sus instalaciones, trabajo que los conserjes habían realizado inicialmente con trajes lunares y otros equipos de protección personal.

La Pennsylvania Turnpike eliminó el cobro de peajes a mano y cambió a un sistema electrónico sin efectivo.

Procter & Gamble, el fabricante de detergentes, pañales, papel higiénico y una gran cantidad de otros artículos para el hogar, descubrió que la adición estratégica de robots a sus líneas de ensamblaje hizo posible mantener a más trabajadores en el trabajo y producir más bienes mientras se cumplía con las pautas de distanciamiento.

Los pedidos de robots en América del Norte, principalmente en EE. UU., Aumentaron un 20% en el primer trimestre en comparación con el año anterior y aumentaron un 16% con respecto al mismo período de tres meses en 2019, mucho antes de la pandemia, según Assn. para el avance de la automatización. Se ordenaron casi 10,000 robots en el cuarto trimestre del año pasado, el segundo mejor trimestre de la historia, según muestran las estadísticas.

Aunque el aumento de la automatización ha sido una tendencia durante mucho tiempo, la pandemia, así como las recientes guerras comerciales y los cuellos de botella en el suministro, hicieron que los gerentes se dieran cuenta del alto costo de las interrupciones imprevistas en la producción.

El Foro Económico Mundial dijo el otoño pasado que el 50% de los empleadores planean intensificar la automatización en sus empresas.

Si bien los fabricantes de automóviles y piezas de automóviles han sido los usuarios dominantes de robots industriales, muchas más industrias hoy en día también están comprando robots móviles más pequeños. El mayor crecimiento porcentual en las compras de robots proviene del sector de alimentos y bienes de consumo, un reflejo del auge de las compras en línea durante el año pasado.

“COVID acaba de resaltar que algo de esto puede acelerarse porque hay posibles interrupciones en sus negocios para las que debe estar preparado”, dijo Mark Lewandowski, director de innovación robótica de P&G.

Un robot móvil fabricado por Fetch Robotics, con sede en San José, limpia el aeropuerto de Albuquerque.

(Obtener robótica)

Lo que significará el nuevo impulso para la automatización para millones de estadounidenses que aún están inactivos debido a COVID-19 no está tan claro.

Nyika Allen, directora de aviación de Albuquerque, NM, no prevé que los cinco robots que compró el año pasado eliminen a los 50 empleados de conserjería en los dos aeropuertos de la ciudad. Pero sugirió que el empleo general en el aeropuerto podría ser menor.

Los comerciantes de aeropuertos también se están automatizando con estaciones de autocomprobación y otras tecnologías sin contacto. Y Albuquerque recientemente se convirtió a un sistema de revisión mecanizado para equipaje facturado, en lugar de pantallas manuales por parte de los trabajadores. «Hay menos mano de obra detrás de escena», dijo Allen.

Mike Kelly, un nativo de Pittsburgh de 58 años con esposa y tres hijos, ganaba alrededor de $ 25 por hora, más seguro médico y un plan de pensión, como cobrador de peaje en la autopista de peaje de Pennsylvania Turnpike.

Incluso antes de la pandemia, el estado tenía la intención de instalar un sistema de alta tecnología sin efectivo en 2022. Pero cuando los cierres de COVID-19 redujeron tanto el tráfico en la autopista de peaje como los ingresos que producía, el estado adelantó sus planes en 18 meses. , despidiendo a unos 500 cobradores de peaje y personal de apoyo en junio pasado.

Kelly reaccionó rápidamente. Utilizando su propio dinero, se inscribió en un curso de capacitación para aprender a operar camiones grandes y otros equipos motorizados pesados. Hoy, vuelve a trabajar para la autopista de peaje, esta vez conduciendo camiones de mantenimiento, quitanieves y otros vehículos. Se le reembolsó la formación. Y su salario y beneficios son al menos iguales a los de sus días de peaje.

No todos sus colegas de las cabinas de peaje se han recuperado así.

Kelly Armour, de 53 años, estaba enojado y amargado por los despidos. “Dimos un aspecto cálido y humano al trabajo y fuimos reemplazados por la tecnología”, dijo. «Yo solo era esencial cuando les convenía».

En enero, Armour, que es soltera y también vive en el área de Pittsburgh, viajó a Florida para quedarse con su anciano padre. Ella se mantiene ocupada con la jardinería y la repostería. Una vez que agote sus beneficios de desempleo, Armour dijo que usará la indemnización que tenía de la autopista de peaje. Después de eso, no está segura.

“Cuando tienes 50 años, empezar algo nuevo es problemático”, dijo.

Como en décadas pasadas cuando la mecanización y la deslocalización borraron innumerables trabajos, los más amenazados por el último impulso en la automatización son las personas con menos habilidades y en tareas que son rutinarias y repetitivas.

Investigadores del Fondo Monetario Internacional, en un documento reciente, informaron que las pandemias pasadas, incluido el SARS en 2003 y el Ébola en 2014, no solo aceleraron la adopción de robots, sino que tendieron a aumentar la desigualdad al desplazar a trabajadores poco calificados. COVID-19 presenta un riesgo similar, advirtieron.

Es probable que la demanda de equipos más automatizados aumente aún más como resultado de que más empresas devuelvan la producción a los EE. UU.

Las fábricas en países asiáticos como China y Corea del Sur tienden a hacer más uso de robots que los Estados Unidos, lo que les da una ventaja competitiva que va más allá de las tarifas laborales.

El efecto de la automatización sobre los trabajadores, como sugieren las experiencias de los dos cobradores de peajes, es desigual.

Para aquellos que pueden obtener la formación adecuada, la automatización puede abrir nuevas oportunidades.

“Crea una carrera completamente diferente para algunas personas”, dijo Matt Tyler, director ejecutivo de Vickers Engineering, una empresa de mecanizado de precisión de New Troy, Michigan, que suministra piezas para la industria automotriz y emplea a unas 200 personas.

“Tenemos personal de ingeniería adicional en nuestra nómina, gente bien compensada, que está directamente relacionada con la automatización, que no existía en nuestro edificio hace 15 años”, dijo.

Tyler se está preparando para lo que prevé como un auge en la producción, una vez que los cuellos de botella en el envío y la escasez global de chips se alivien.

Ya gastó alrededor de $ 2 millones este año en robots de FANUC, con sede en Japón, para fabricar productos para la Toyota Tundra y otros vehículos. De alguna manera, Tyler dijo que no tenía más remedio que automatizar porque cada vez menos personas quieren trabajar en la línea de montaje por $ 15 la hora, que es lo que paga para comenzar.

«Si lo hubiéramos hecho manualmente, sin automatización, estoy convencido de que no habríamos podido encontrar suficientes empleados de todos modos», dijo.

La empresa de Tyler depende en gran medida de trabajadores altamente calificados.

Los automóviles se mueven a lo largo de una línea de ensamblaje robótica en la fábrica de Tesla en Fremont.

La industria automotriz ha sido líder en el uso de robots industriales. Los automóviles se mueven a lo largo de una línea de ensamblaje robótica en la fábrica de Tesla en Fremont.

(David Butow / para The Times)

Para aquellos con menos habilidades, los analistas ven un futuro más oscuro, en parte porque Estados Unidos nunca ha puesto tanto énfasis en la recapacitación laboral y la retención como lo han hecho países como Alemania.

En los EE. UU., Dijo Susanne Bieller, secretaria general de la Federación Internacional de Robótica con sede en Alemania, hay más «una forma de hacer las cosas de contratar y despedir».

Eso significa que los trabajadores menos calificados en este país «pueden sufrir dificultades significativas mientras buscan un nuevo trabajo, potencialmente en ocupaciones en las que no tienen experiencia o capacitación», dijeron los académicos del MIT David Autor y Elisabeth Reynolds en un artículo de Brookings Institution.

“Paradójicamente, tener muy pocos trabajos de bajos salarios y económicamente inseguros es en realidad peor que tener demasiados”, dijeron, porque reducir la demanda de personas menos calificadas en trabajos mal pagados no “en última instancia aumentará la demanda de estos mismos trabajadores en trabajos de salario medio «.

Contribuir al problema de los trabajadores menos calificados es que la pandemia ha acabado con innumerables pequeñas empresas.

Eso ha otorgado una mayor participación del mercado a las empresas más grandes, que pueden permitirse una mayor automatización e históricamente pagar un porcentaje menor de las ganancias a los trabajadores a favor de los accionistas y propietarios.

“Podemos esperar un personal más reducido en tiendas minoristas, restaurantes, concesionarios de automóviles e instalaciones de envasado de carne, entre muchos otros lugares”, según Autor y Reynolds.

Melonee Wise, director ejecutivo de Fetch Robotics, con sede en San José, un fabricante estadounidense líder de robots móviles, dijo: “Tenemos que encontrar otras soluciones. Es necesario que existan protecciones sociales para las personas que están experimentando desafíos debido a la transformación de la tecnología «.

Añadió: “El quid de la cuestión es que no vamos a dejar de usar la tecnología en general porque desplaza ciertas partes de nuestro trabajo”.

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