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Este ángel busca mejores condiciones para sus compañeros de ligas menores

La novena temporada de ligas menores de Kieran Lovegrove comenzó este verano como tantas otras antes.

El lanzador llegó a la filial doble A de los Angelinos cerca de Huntsville, Alabama, luchando por encontrar un lugar para vivir, algo común en las ligas menores, donde los jugadores generalmente tienen que encontrar su propia vivienda durante la temporada.

Vio a los compañeros de equipo luchando por pagar una dieta nutritiva, o incluso a veces para llegar a fin de mes, un síntoma de una estructura salarial de ligas menores que, según los críticos, deja a los jugadores significativamente mal pagados.

Y sintió que las consecuencias de tales condiciones pesaban en la casa club: un estrés e incertidumbre inminentes que aparentemente estaban presentes en casi todas las paradas de su carrera en las ligas menores.

Lovegrove, de 27 años, nunca ha aparecido en las mayores desde que fue seleccionado en la tercera ronda en 2012 de Mission Viejo High. Pero durante una carrera de ligas menores de casi una década que lo ha llevado a nueve afiliados en cuatro organizaciones, una cosa se ha vuelto cada vez más clara.

“Quizás haya algo sistemáticamente mal”, dijo Lovegrove recientemente, hablando por teléfono desde su apartamento de tres habitaciones que ha compartido con hasta seis compañeros de equipo. «Tal vez hay algo que se pasa por alto sistemáticamente que está causando este tipo de nube ominosa que existe sobre el béisbol de ligas menores, esta tristeza profunda y omnipresente».

Entonces, después de que una organización sin fines de lucro llamada Advocates for Minor Leaguers publicara un informe a fines de julio que detallaba problemas alarmantes en todo el sistema agrícola de los Angelinos, Lovegrove decidió hablar.

En una historia publicada por ESPN, emitió raras críticas públicas como un jugador activo contra su equipo y el sistema de ligas menores.

«La forma en que lo hice fue agresiva y controvertida, al menos desde la perspectiva interna del béisbol», dijo Lovegrove. «Sin embargo … si hubiéramos intentado manejarlo internamente, se habría extinguido como siempre ha sido».

Solo que lo que siempre ha sido puede que no lo sea por mucho más tiempo. Porque, si bien esta temporada pudo haber comenzado como las demás, Lovegrove dijo que está terminando con señales de cambio.

Comenzó con una declaración en julio del gerente general de los Angelinos, Perry Minasian, en la que prometió que el club abordaría las quejas. Poco después, se materializó la primera mejora tangible: una comida extra antes del juego para los jugadores del sistema de granjas de los Angelinos que Lovegrove describió como una pequeña pero impactante adición.

Y luego, el fin de semana pasado, se produjo otro acontecimiento alentador: una reunión entre Lovegrove, Minasian y el director de personal de jugadores de los Angelinos, Ray Montgomery, que el lanzador describió como «un diálogo abrumadoramente positivo».

Lovegrove y otros defensores de las ligas menores sostienen que esos pasos son solo el comienzo, que los Angelinos, como muchos otros clubes, todavía tienen un largo camino por recorrer para rectificar lo que creen que han sido años de apoyo inadecuado en las ligas menores.

Kieran Lovegrove de Rocket City Trash Pandas lanza contra los Birmingham Barons el 30 de mayo.

(Javier Sánchez / Rocket City Trash Pandas)

Han pedido a los Angelinos que publiquen más actualizaciones públicas; a través de un portavoz, el equipo se negó a comentar para esta historia. Todavía están esperando que el equipo atienda muchas otras demandas, incluida una estructura salarial mejorada durante todo el año y alojamiento durante la temporada proporcionada por el equipo.

«Que los jugadores reciban una comida adicional es un buen avance», dijo Harry Marino, director ejecutivo de Advocates for Minor Leaguers. «Pero está lejos de abordar la gran mayoría de las preocupaciones que hemos planteado».

Sin embargo, mientras Lovegrove se prepara para retirarse esta temporada baja, siente un optimismo recién descubierto; que finalmente, “nos sentimos vistos, nos sentimos escuchados”, dijo. «Y creo que eso es lo que muchos muchachos, y especialmente yo, se habían perdido».

***

Si bien Lovegrove nunca planeó convertirse en un activista del béisbol, el deporte ha estado arraigado en su vida desde que él y su familia se mudaron de Sudáfrica al sur de California cuando tenía 5 años.

Lovegrove creció yendo a los juegos de los Dodgers, y una vez incluso se paró junto a Paul Lo Duca para el himno nacional. Mientras protagonizaba el montículo en Mission Viejo High, también estuvo activo fuera del campo, comenzando una organización de caridad con un par de compañeros de equipo que donaron equipo de béisbol a niños necesitados.

Y después de ser elegido por los Indios de Cleveland en la tercera ronda del draft de 2012, cuando tenía 17 años, se embarcó en una carrera profesional con los ojos muy abiertos y sueños de grandes ligas.

“Cuando te dicen, ‘Eres genial, te llevaremos en la tercera ronda’, estás entrando en esta ola de confianza”, dijo Lovegrove. «Entonces la realidad del béisbol te golpea en la cara con bastante rapidez».

Para Lovegrove, la presión de una carrera profesional aumentó rápidamente. Luchó durante sus primeras dos temporadas en la pelota de novato, luego sufrió un par de lesiones en la cadera que descarrilaron dos temporadas en pelota baja A.

Detrás de escena, su vida personal también estaba en espiral. Dijo que desarrolló un problema con la bebida y, en su cuarta temporada, había gastado casi todo su bono por firmar de $ 400,000, en gran parte al gastar alrededor de $ 1,000 a la semana en alcohol.

Mientras se rehabilitaba después de su segunda cirugía de cadera en Arizona durante el invierno de 2015, tocó fondo. Una noche, después de consumir lo que ahora cree que eran unas 10 bebidas, se apuntó con una pistola a la cabeza y apretó el gatillo.

No pasó nada.

Se dio cuenta de que el seguro aún estaba puesto.

«Sin la seguridad puesta, no estaría aquí», dijo Lovegrove. “Esa pequeña captura de la realidad cuando el gatillo no se apretó, a partir de ese momento en realidad no recuerdo nada de lo que sucedió esa noche. Creo que me derrumbé y luego me quedé dormido en el suelo «.

Lovegrove ha pasado los años desde entonces enfocándose en el crecimiento personal, remendando lo que alguna vez se sintió como pedazos rotos en su vida.

Después de un proceso de dos años para lograr la sobriedad, tuvo su mejor temporada en 2018, registrando un promedio de carreras limpias de 2.73 en 41 apariciones y haciendo su primera aparición en triple A en su carrera. También conoció a su compañera, Celina Felton, ese verano mientras jugaba en Akron, Ohio.

«Sin su apoyo inquebrantable de mí, no sé dónde estaría», dijo.

Si bien Lovegrove nunca ha llegado a las mayores (su campaña de 2019 se descarriló después de que se enteró de que desarrolló lupus y la temporada de ligas menores de 2020 se canceló en medio de la pandemia), todavía se sentía atraído por el juego en la temporada baja pasada, ansioso por jugar una más. año antes de llamarlo carrera.

Entonces, esta primavera, firmó un contrato de ligas menores con los Angelinos, fue asignado a su filial doble A, los Rocket City Trash Pandas, y ha disfrutado de ser una presencia veterana en lo que se ha convertido en uno de sus equipos favoritos.

«Realmente tuve suerte de terminar en este equipo», dijo Lovegrove, quien tiene una efectividad de 7.20 en 25 apariciones. «No creo que podría haber pedido una mejor manera de terminar mi carrera».

Es por eso que, cuando vio a sus compañeros de equipo luchando con la vivienda, quedándose sin dinero y escatimando en comida, males familiares que resurgen una vez más, llegó a un punto de ruptura, haciendo públicas sus preocupaciones.

«Probablemente sea un poco idealista pensar que puedo prevenir la depresión en el béisbol asegurándome de que los muchachos coman y vivan bien, pero ciertamente creo que puede ayudar», dijo Lovegrove, y agregó: «Los cambios muy pequeños pueden hacer una gran diferencia. Y creo que eso se pasa por alto en gran medida «.

***

Lovegrove no ha sido el único en sufrir fallas en el sistema de desarrollo del béisbol. Durante años, el deporte se ha enfrentado a discrepancias significativas entre el estilo de vida de las ligas mayores y la experiencia de las ligas menores. Los espacios de vida abarrotados, las opciones nutricionales mediocres y los trabajos secundarios en la temporada baja no son nada nuevo.

Kieran Lovegrove lanza para los Rocket City Trash Pandas.

Kieran Lovegrove fue reclutado en 2012 pero nunca llegó a las Grandes Ligas. Planea retirarse del béisbol después de esta temporada.

(Cristina Byrne / Rocket City Trash Pandas)

“Durante mucho tiempo, el enfoque de las ligas menores ha sido, ‘No importa lo mal que tratemos a estos muchachos, vamos a terminar con 26 jugadores del calibre de las Grandes Ligas. Y eso es todo lo que realmente importa ‘”, dijo Marino, cuyo grupo Advocates for Minor Leaguers se formó antes de la temporada pasada, ya que la pandemia creó circunstancias especialmente extremas.

«Eso, en este punto, es una forma muy anticuada de ver el mundo».

Desde su fundación, el grupo de defensa ha pedido a MLB que realice reformas radicales para los jugadores de ligas menores que no tienen sindicato y tienen poca influencia para promulgar cambios. También ha destacado las condiciones preocupantes en muchas de las 30 franquicias. Y Marino dijo que las historias que escucharon de los jugadores de los Angelinos estaban entre las peores.

Tras el informe de julio y la respuesta de Minasian, Marino dijo que consultó con un puñado de jugadores de ligas menores de los Angelinos en cada nivel para crear una lista de jugadores. siete propuestas para que el club mejore la experiencia de las ligas menores, incluida una estructura de pago durante todo el año, alojamiento proporcionado por el equipo y mejor transporte en viajes por carretera.

Sin embargo, desde que hizo públicas esas propuestas y las envió a los ejecutivos del club, Marino dijo que los Angelinos no han involucrado a su organización en más conversaciones.

“Hay varios otros equipos que se han comprometido con nosotros de manera cooperativa, al menos para hablar sobre algunos de estos problemas que han sido publicitados y posibles soluciones”, dijo Marino. «Los Ángeles no eran uno de ellos».

Marino, quien ha trabajado con Lovegrove para medir el sentimiento de los jugadores en Rocket City, dijo que su organización permanece abierta a discutir ideas con los Angelinos en el futuro, y se sintió alentado al escuchar los avances que el club ha comenzado a hacer entre bastidores.

Para Lovegrove and the Trash Pandas, la comida adicional ha sido una mejora significativa pero modesta, a veces tan simple como una comida de Chipotle. Mientras que los jugadores solían obtener lo que Lovegrove describió como un refrigerio antes del juego y una comida después del juego todos los días, ahora también se les sirve un almuerzo completo al llegar al estadio. Marino dijo que ha escuchado lo mismo de los jugadores de otras filiales de los Angelinos.

Si bien puede que no parezca mucho, especialmente para un club que Forbes estima en más de $ 2 mil millones, “tener esa comida extra cuando llegas realmente tranquiliza a muchos chicos, en lugar de salir y gastar entre $ 18 y $ 20 en una comida antes de venir al campo ”, dijo Lovegrove.

La visita de Minasian también fue importante, una experiencia diferente a todo lo que Lovegrove había encontrado.

Antes de eso, Lovegrove no había escuchado de los ejecutivos del equipo acerca de sus comentarios y no estaba seguro de cuán serios eran al abordar las inquietudes.

Eso cambió el domingo cuando Minasian y Montgomery, en el último de varios viajes que el gerente general de primer año y otros ejecutivos del club han hecho a los afiliados en las últimas semanas para escuchar a los jugadores sobre los cambios que les gustaría ver, tuvieron una amplia charla con Lovegrove antes de dirigirse a todo el equipo de Trash Pandas.

«Hay entusiasmo entre los jugadores porque están sucediendo cosas», dijo Lovegrove. “Quiero asegurarme de que, en el futuro, estamos fomentando una relación positiva entre los jugadores, las oficinas centrales y, finalmente, también los propietarios. No creo necesariamente que debamos ser nosotros contra ellos. Creo que es todo el mundo contra los problemas. Y ahí es donde estamos llegando «.

Realmente, es el siguiente paso para las franquicias en todo el deporte. Las fallas que actualmente afectan al béisbol de ligas menores en este momento han sido bien documentadas. La velocidad a la que los clubes se mueven para abordar esas preocupaciones y la escala de los cambios a los que se comprometen son los próximos pasos en un proceso que Lovegrove espera que dé como resultado una transformación que ha esperado durante toda su carrera.

«Creo que esta es la primera vez, al menos en mi vida, que he visto una respuesta positiva abrumadora de casi todos en el juego», dijo. “Es la primera vez que siento que hay un movimiento, que algo finalmente ha cambiado al menos un poco. La pelota ha avanzado poco a poco hacia adelante al menos una vez. Y si continúa ganando impulso o no, se verá aquí en un futuro próximo «.

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