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Como el niño de OC José Rojas mantuvo la fe, hizo el equipo de los Angelinos

Cada vez que Rob Pegg ve un artículo de periódico sobre uno de sus exjugadores favoritos, el entrenador de béisbol de la Universidad Vanguard lo corta y lo cuelga en el banquillo de su equipo.

Últimamente, José Rojas le ha dado mucho material.

Han pasado cinco años desde que Rojas jugó su último partido para el equipo de Pegg en Vanguard University, cinco años que el jugador de cuadro de los Angelinos ha pasado trabajando para este momento, jugando su primera temporada en la MLB como novato de 28 años.

Pero a Pegg le gusta usar el legado de Rojas como ejemplo para sus jugadores actuales: sobre el valor del trabajo duro; la importancia de unos fundamentos sólidos; cómo navegar por el largo camino hacia las grandes ligas; y, quizás lo más importante, sobre cómo seguir creyendo en un sueño.

«Es un tipo tan humilde y trabajador», dijo Pegg. «Él es solo el modelo de lo que la gente debería ser».

Incluso antes de que Rojas hiciera su debut en Grandes Ligas el viernes pasado, o su primera apertura en las Grandes Ligas el martes, muchos fanáticos de los Angelinos ya estaban enamorados de su historia: un nativo de Anaheim que ahora juega para su equipo favorito de la infancia, un jugador que superó las probabilidades como un jugador de 36a ronda. draft pick que pasó media década en las menores.

Se le ha preguntado mucho a lo largo de los años si alguna vez dudó si esta oportunidad llegaría, si alguna vez pensó que su sueño no se haría realidad. Al presionarlo nuevamente recientemente, Rojas solo necesitó unos segundos para responder.

“Siempre recurro a mi fe con esa pregunta”, dijo. “Mi respuesta es simple: mi fe en Cristo y tener esa creencia en el fondo de que puedo hacerlo, sin importar lo que tenga frente a mí. Las probabilidades pueden estar en mi contra, pero creo que cuando tienes fe, cualquier cosa puede suceder. Y aquí estamos.»

‘Me encanta. ¿Por qué no perseguirlo?

Las reglas de Wiffle Ball de la infancia de Rojas eran simples.

Casi todos los días después de la escuela, él y su hermano menor, Fernando, salían al patio delantero con solo un bate y una pelota. Uno de ellos acertaría. El otro lanzaría. Solo había una forma de cambiar: golpear al bateador.

Recordando esos días recientemente, Fernando se echó a reír.

«Pasé la mayor parte del tiempo lanzando», dijo. «Porque no pude sacarlo».

Desde que Rojas tiene memoria, una carrera en el béisbol ha sido su objetivo. Y desde que empezó a jugar, los Angelinos han sido su equipo favorito.

“Tendríamos un ‘Día de los Ángeles’ en el que saldría toda nuestra Liga Pequeña [Angel Stadium] y caminar alrededor de la pista de advertencia ”, recordó Rojas. “Al ver que este era el nivel más alto y que era una carrera real, pensé: ‘Me encanta. ¿Por qué no perseguirlo? «

Es exactamente lo que la madre de Rojas, María, y el padre, también llamado José, esperaba que sucediera cuando emigraron al sur de California desde México hace más de 30 años para formar una familia. Nunca quisieron limitaciones en los sueños de sus cuatro hijos.

No fue un proceso fácil. José a menudo equilibraba múltiples trabajos en jardinería y restaurantes. María tenía una apretada agenda como enfermera en un hospital de Los Alamitos. Pero siempre estuvieron muy involucrados en la vida de sus hijos, lo que en el caso de Rojas significó innumerables juegos de béisbol, reuniones de equipo y prácticas a lo largo de los años.

“No era un tipo de prima donna que pensaba que era mejor que los demás. Se lo ganó. Parte de eso es su educación, proveniente de una familia de obreros «.

Entrenador de vanguardia Rob Pegg

“Son pilares, como me gusta llamarlo, en mi camino”, dijo Rojas. “Sin ellos, obviamente, quién sabe si estaría aquí hoy”.

La familia no tenía dinero para lecciones privadas, por lo que Rojas mejoró sus habilidades de otras maneras. Estudió videos de estrellas de la MLB como Chipper Jones, Mo Vaughn y Garret Anderson, tomando notas sobre cómo imitar sus mecánicas. Cuando llegó al equipo universitario de Anaheim High, analizó los informes básicos de exploración de los lanzadores de cada oponente.

«Cuando tienes un chico de secundaria que hace eso», dijo su ex entrenador, Dave Torres, «crees que es algo especial».

Después de la secundaria, Rojas jugó en Fullerton College, luego se transfirió durante sus últimos dos años a Vanguard, una escuela NAIA en Costa Mesa. Se volvió tan temido dentro de la conferencia del equipo, como recordó Pegg, que una vez fue caminado intencionalmente en un juego de playoffs. . . con las bases cargadas.

“No era un tipo de prima donna que pensaba que era mejor que los demás. Se lo ganó ”, dijo Pegg. «Parte de eso es su educación, proveniente de una familia de obreros».

Dentro de esa familia, Rojas también fue un modelo a seguir, especialmente para Fernando, quien comenzó la escuela secundaria cuando Rojas comenzaba la universidad.

El infielder de los Angelinos, José Rojas, es felicitado por sus compañeros de equipo después de anotar durante un juego de entrenamiento de primavera contra los Kansas City Royals el 7 de marzo de 2019.

(Matt York / Associated Press)

«Lo vería en el equipo universitario en la escuela secundaria, y eso es lo que quería hacer», dijo Fernando. «Él era ese fuego en mí».

Ninguno de los dos lo sabía todavía, pero pronto también se haría realidad lo contrario.

‘Mi primera revelación’

Fernando no entendió realmente qué era el cáncer hasta el día en que se le oprimió el pecho.

Sucedió durante una práctica al comienzo de su primer año de escuela secundaria en el otoño de 2011. Se sentía inusualmente cansado. Se dio cuenta de que algo andaba mal.

Los médicos descubrieron que Fernando tenía linfoma, la enfermedad se había extendido a su pecho, pulmones y abdomen. Con solo 14 años, comenzó rondas de quimioterapia que lo obligaron a permanecer en el hospital durante la mayor parte del año siguiente.

“Hubo momentos en que me sentí agotado, fue tan difícil para el cuerpo y me pasó factura”, dijo Fernando. “Estaba cansado del dolor. Solo días horribles «.

Rojas vestía camiseta roja como estudiante de primer año de la universidad durante toda la prueba, y el béisbol pasó a un segundo plano por primera vez en su vida. Visitaba con frecuencia el hospital y hablaba casi todos los días con Fernando por teléfono. Tenía un rostro valiente, pero en privado luchaba por dar sentido a la confusión que lo rodeaba.

“Fue mi primera revelación”, dijo. «No sabía cómo afrontarlo».

“Todos pasamos por dificultades en la vida. Todo se reduce a cómo superar esas cosas «.

José Rojas

Fernando finalmente se curó y continuó con su propia carrera de béisbol en la escuela secundaria y la universidad. A través de la Fundación Make-A-Wish, incluso pudo reunirse con Albert Pujols y otros jugadores de los Angelinos antes de un partido en casa en 2012, años antes de que se convirtieran en los futuros compañeros de equipo de Rojas.

Pero fueron los momentos en los que el pronóstico de Fernando no estaba claro, cuando no estaba claro si sus tratamientos funcionarían o no, los que tuvieron el mayor impacto en su hermano mayor.

“Fue entonces cuando realmente comencé a buscar mi fe, a practicar mi fe, a orar, a buscar un estilo de vida espiritual”, dijo Rojas. “Es un milagro que se haya curado del cáncer. Teniendo en cuenta lo que estaba en juego con su diagnóstico, no era seguro que fuera a curarse. Para mí, fue como una oración respondida «.

Su fe renovada, dijo, le enseñó una lección importante: “Todos pasamos por dificultades en la vida. Todo se reduce a cómo superar esas cosas «.

Torres, quien también entrenó a Fernando en Anaheim High, se acercó a la familia durante la terrible experiencia. Recuerda haber sentido un cambio en Rojas después. Una convicción enfocada que no había estado allí antes. Una maduración silenciosa lo invadió casi de la noche a la mañana.

“Creo que fue un momento en que se dio cuenta de que ‘puedo ayudar a mi familia haciendo algo’”, dijo Torres. «Y creo que eligió el béisbol para intentar hacer eso».

‘Me siento listo para eso’

En poco tiempo, su carrera en el béisbol se enfrentó a sus propias pruebas.

El día en que fue reclutado fue un evento alegre: Rojas, Fernando y su padre celebraron en su sala de estar cuando su nombre apareció como la selección número 1.086 en 2016.

Pero una vez que llegó a los profesionales, el jugador de cuadro enfrentó una cuesta cuesta arriba para ganar tiempo de juego. Siempre balanceaba bien el bate, convirtiéndose en un bateador de .292 de ligas menores de por vida, pero luchó por demostrar su valía a la defensiva mientras servía en gran medida en un rol de bateo designado detrás de otros prospectos prioritarios.

Conectó 31 jonrones en Triple-A en 2019 e impresionó en el sitio de entrenamiento alternativo de los Angelinos en Long Beach el verano pasado. Pero no fue llamado a las mayores en ninguna de las temporadas, y el resto de la MLB no lo seleccionó en los sorteos consecutivos de la Regla 5 en los últimos dos inviernos.

“Fue una bofetada en la cara, un golpe en la caja torácica”, dijo Fernando. «Pero se mantuvo en el camino, se mantuvo en la carretera, lo superó».

Aquí es donde Rojas acredita su confianza en sí mismo, la capacidad de seguir adelante cuando otros podrían haberse desvanecido.

“Es un negocio que está fuera de nuestro control”, dijo Rojas. «Te estresas pensando lo contrario».

Entonces, a pesar de que ingresó al campamento esta primavera luciendo como una posibilidad remota para el roster, siguió refinando su swing, siguió trabajando en su defensa, siguió tratando de demostrarle a la nueva oficina principal del equipo que realmente pertenecía.

Entonces, de repente, se abrió una puerta. Franklin Barreto resultó herido. Luis Rengifo fue optado. Y Rojas, quien se había mantenido caliente durante toda la Liga Cactus y mostró mejoras en la segunda y tercera base, fue el último hombre en pie por el lugar de utilidad en el cuadro del equipo. Menos de una semana antes del día inaugural, el manager Joe Maddon lo hizo oficial.

“Me dijo que ya era hora de darme una oportunidad”, dijo Rojas con una sonrisa. «Me siento preparado para ello».

Cuando Rojas hizo su debut el viernes como bateador emergente en la novena entrada, no importó que el juego estuviera fuera de su alcance, o incluso que se ponchó contra el cerrador de los Medias Blancas de Chicago, Liam Hendriks.

Tenía a su familia en el estadio, llorando desde la grada. Tenía viejos entrenadores mirando por televisión, sonriendo desde lejos. Y finalmente tuvo el momento que había estado persiguiendo desde siempre, diciendo una oración mientras reflexionaba sobre un camino que le enseñó a nunca darse por vencido.

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