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Vaughan Anoa’i es una estrella en la cancha de voleibol y en la vida

Vaughan Anoa’i no quería que le devolvieran el dinero.

Al comienzo de la pandemia de COVID-19, el equipo de su club, Sunshine Volleyball, estaba emitiendo reembolsos a sus jugadores por los gastos de viaje que ya no eran necesarios. Cubriendo fondos para boletos de avión, hoteles y comidas, era una suma considerable. Sin embargo, al recibir la noticia por correo electrónico, Anoa’i llamó a su entrenadora, Cari Klein, y le dijo que el club podría quedarse con la contribución para cubrir el costo del viaje de otro jugador en el futuro.

Klein estaba atónito. El voleibol de club es increíblemente caro, pero para las niñas que esperan jugar en la universidad, es necesario. Finalmente, la contribución de Anoa’i ayudó a pagar por un compañero de equipo cuya familia había sido duramente afectada por la pandemia, dijo Klein.

“Tuvo que hacer dos viajes gracias a la generosidad de Vaughan”, dijo Klein. «Es un cambio de vida para estos niños».

Anoa’i, estudiante de último año de la Archer School for Girls que se ha comprometido con Georgetown, sigue en el negocio de cambiar vidas. Ella está lanzando una iniciativa de caridad llamada Block Back, planeando donar $ 25 por cada bloque que totalizará durante las últimas dos temporadas de su carrera en el club. Anoa’i planea donar alrededor de $ 6,000.

El dinero viene con un propósito mayor. El voleibol, particularmente a nivel de club, puede ser a veces una fiesta exclusiva en la que los miembros de grupos subrepresentados no pueden participar. Anoa’i lo sabe y, como mujer samoana y afroamericana, quiere más inclusión.

Vaughan Anoa’i está espalda con espalda con su padre, Reno Anoa’i, durante una ceremonia de firma de carta de intención.

(Francine Orr / Los Angeles Times)

“Es un deporte predominantemente blanco”, dijo Anoa’i. “En esta iniciativa, yo soy la cara de la misma de alguna manera, solo asegurándome de servir como modelo a seguir solo para hacer cumplir que las niñas de color, las mujeres jóvenes de color pueden jugar voleibol y deben sentirse cómodas y bienvenidas en eso. medio ambiente.»

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El valor de retribuir está arraigado en la cultura de Samoa. Una tradición en particular, Fa’alavelave, invita a amigos y familiares a contribuir con regalos o dinero para eventos especiales en la vida de una persona.

El padre de Anoa’i, Reno, proviene de un árbol genealógico de Samoa famoso por una gran cantidad de luchadores, como Dwayne «The Rock» Johnson. Insistió en que su hija fuera caritativa y ella comenzó a trabajar como voluntaria en las cocinas de sopa a los 8 años. Ahora es el director ejecutivo de Knokx Pro Entertainment, una academia de lucha libre profesional y una empresa de promoción que fundó con su compañero luchador profesional Rikishi en Van Nuys, no lejos de la casa de la familia en Studio City.

Está orgullosa de esa herencia y esos valores; Cuando era más joven, se jactaba ante la gente de tener cien primos, dijo su madre, Tiffany Smith-Anoa’i.

“Está extremadamente orgullosa, está muy involucrada en la cultura, porque la cultura se trata de dar y respetar”, dijo Smith-Anoa’i, quien es vicepresidenta ejecutiva de diversidad, inclusión y comunicaciones en ViacomCBS.

Al mismo tiempo, las personas cercanas a Anoa’i la describen como naturalmente generosa. Dicen que ha sido así desde que era joven, protectora de sus amigos y emprendedora.

«Su influencia es omnipresente», dijo Kim Smith, directora atlética de Archer School. «En cada conversación que tiene, en cada grupo que tiene».

Vaughan Anoa'i recibe un abrazo de un amigo de la familia.

Vaughan Anoa’i recibe un abrazo de un amigo de la familia en la ceremonia de firma de su carta de intención.

(Francine Orr / Los Angeles Times)

En los primeros meses de la pandemia de COVID-19, a medida que la vida de Anoa’i se desaceleraba, se tomó un tiempo para reflexionar sobre sí misma y sobre el impacto económico del coronavirus. Block Back surgió de una idea simple para conectar una de sus pasiones, el voleibol, con una forma de retribuir a la comunidad.

Durante los últimos años, Anoa’i ha estado ahorrando su mesada y el dinero de su cumpleaños con planes de donar eventualmente los $ 6,000 en cuatro clubes de voleibol: Starlings Volleyball USA, Long Beach Mizuno Volleyball Club, Actyve Volleyball Club y Sunshine Volleyball.

Klein elogió “la madurez de su pensamiento hacia el futuro, que tenga ese tipo de madurez y proceso de pensamiento de, ‘Oye, esto va a afectar a las personas y a las niñas en el voleibol de una manera negativa, y déjame ver qué puedo hacer. ‘”

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Solo hay una forma de jugar al voleibol en la universidad. Solo una tubería. Klein dice que el camino hacia una oportunidad de la División 1 pasa directamente a través del club.

“Quizás hay dos niñas al año en el país que no juegan voleibol de club pero de alguna manera obtienen un lugar”, dijo Klein. «Sólo hay una manera de superar esto».

Pero el club es «costoso”, Como enfatizó Smith-Anoa’i. Los viajes se suman: pasajes aéreos, hoteles, comida. Además de eso, las instalaciones casi nunca están ubicadas en áreas de bajos ingresos.

Vaughan Anoa'i está flanqueado por la madre Tiffany Smith-Anoa'i y el padre Reno Anoa'i en la firma de la carta de intención.

Vaughan Anoa’i, sentada entre la madre Tiffany Smith-Anoa’i y el padre Reno Anoa’i, celebra durante la ceremonia de firma de su carta de intención.

(Francine Orr / Los Angeles Times)

Eso puede llevar a la eliminación de grupos subrepresentados. Según la base de datos demográfica oficial, el 70% de todos los jugadores de voleibol universitario de la NCAA son blancos, mientras que el 11% son negros.

Ese desequilibrio comienza temprano, y Anoa’i lo ha sentido de primera mano, con viajes a ciudades como Louisville, Ky., Que describió como un «choque cultural».

“Como niña de color, reconoce que a veces es la única en ciertos torneos”, dijo Smith-Anoa’i. “Ella dice: ‘La inclusión es muy importante para mí y quiero asegurarme de que otras chicas me vean haciéndolo y de que les haga saber que las veo’”.

Anoa’i solicitó la ayuda de un diseñador gráfico para crear un logotipo para Block Back, que muestra las letras en negrita «Vaughan’s Block Back» sobre flores moradas debajo de dos palmas extendidas para bloquear una pelota de voleibol. La imagen no solo es un respaldo a la organización benéfica, sino también una expresión de la identidad de Anoa’i: las flores representan su herencia samoana, mientras que ella solicitó específicamente que las palmas sean de color más oscuro.

«Muchas personas que provienen de entornos subrepresentados usarán los deportes como un vehículo o una vía hacia la universidad, y creo que es por eso que esto es tan importante y vital en esta época», dijo Anoa’i sobre la necesidad de representación. .

Ella espera ser un faro para la inclusión, tanto esta temporada como en el futuro. Anoa’i quiere trabajar contra los estereotipos en todas las áreas, de los atletas de color como «deportistas tontos», dijo, y de los atletas de Samoa como simplemente luchadores o jugadores de fútbol. Ella perseguirá el sueño de ir a la escuela de leyes en Georgetown después de completar su licenciatura y será la primera jugadora de voleibol femenina samoano-afroamericana en la historia del programa.

Mientras tanto, cada bloque trascendental que convierta para Sunshine Volleyball en su última temporada contará un poco más. Ella espera que su iniciativa envíe un mensaje.

«Me gustaría que la gente sintiera el deseo y también la necesidad de mirar dentro de sí mismos», dijo Anoa’i, «y reconocer que tienen el poder de crear servicio o crear cambios».

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