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Segundo conductor muerto por un inflador de bolsas de aire del ARC de Tennessee

DETROIT — Una segunda persona murió a causa de la explosión de un inflador de bolsa de aire fabricado por una empresa de Tennessee que ha estado bajo investigación de una agencia federal durante más de seis años sin ninguna resolución.

El miércoles, la Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras publicó documentos de retiro presentados por General Motors que revelaron la segunda muerte, el conductor de una camioneta Chevrolet Traverse 2015 con un inflador ARC que explotó y arrojó metralla. No se dieron detalles sobre dónde y cuándo ocurrió la muerte.

NHTSA ha dicho que ARC Automotive de Knoxville ha fabricado alrededor de 8 millones de infladores utilizados en todo el país en vehículos fabricados por General Motors, Fiat Chrysler (ahora Stellantis), Kia y Hyundai.

Algunos defensores de la seguridad automotriz dicen que la investigación se ha prolongado durante demasiado tiempo y es un ejemplo de las consecuencias mortales de una agencia con poco personal y fondos.

“La NHTSA debería haber estado en todo esto hace mucho tiempo”, dijo Rosemary Shahan, presidenta de Consumers for Auto Reliability and Safety, con sede en California. «No se puede negar que es un defecto (de seguridad)».

La segunda muerte no debería haber ocurrido, y los vehículos con infladores ARC defectuosos deberían haber sido retirados más rápido, dijo Shahan.

“Esto es lo que me mantiene despierta por la noche, sabiendo que muchas veces esperan hasta que haya una fatalidad o una lesión terrible antes de actuar”, dijo.

La agencia, dijo Shahan, está «sumamente subfinanciada», pero aún así debería haber buscado retiradas del mercado de los infladores ARC. Dijo que históricamente la NHTSA ha tomado pocas medidas durante las administraciones republicanas, pero ha intensificado los esfuerzos de seguridad cuando los demócratas controlan la Casa Blanca.

Se dejaron mensajes el miércoles en busca de comentarios de NHTSA y ARC.

El retiro de GM cubre 550 SUV Chevy Traverse de los modelos de 2013 a 2017, así como los SUV Buick Enclave de 2008 a 2017. El fabricante de automóviles dijo en un comunicado que los infladores de bolsas de aire del conductor delantero defectuosos se instalaron en la fábrica o en reemplazo módulos de airbag.

Los documentos de GM publicados por la NHTSA el miércoles muestran que la compañía está retirando del mercado automóviles con infladores del mismo lote de fabricación.

«Tomamos decisiones de recuperación de seguridad basadas en datos», dijo el portavoz Dan Flores en un correo electrónico. «Según nuestra investigación, este retiro solo cubre los 550 vehículos incluidos en esta acción de campo».

Los clientes serán notificados sobre el retiro por cartas a partir del 22 de noviembre.

GM ha dicho anteriormente que 1,2 millones de sus vehículos tenían infladores ARC.

NHTSA, la agencia encargada de mantener seguros los automóviles y las carreteras de Estados Unidos, comenzó a investigar los infladores ARC en julio de 2015 después de que dos personas resultaron heridas por metralla voladora. La investigación se volvió más urgente en 2016, cuando una mujer canadiense que conducía un Hyundai Elantra más viejo murió a causa de los fragmentos de una bolsa de aire de metal.

Los registros públicos muestran solo un pequeño progreso en la investigación. En abril, la agencia publicó un memorando diciendo que estaba revisando volúmenes de información que recibió de ARC.

Los infladores ARC son similares a los dispositivos peligrosos fabricados por Takata Corp. de Japón en quiebra. Ambos usan nitrato de amonio para crear una pequeña explosión para inflar las bolsas en un choque, y ambos pueden hacer estallar los botes de metal que contienen el químico. Pero a diferencia de Takata, ARC usa nitrato de amonio solo como un método secundario para inflar las bolsas.

El nitrato de amonio puede deteriorarse cuando se expone repetidamente a altas temperaturas y humedad, y puede arder demasiado rápido, haciendo que las explosiones sean más grandes.

Al menos 19 personas en los EE. UU. Y 28 en todo el mundo han muerto por la explosión de los infladores Takata. Más de 400 han resultado heridos en EE. UU.

En el retiro más reciente, GM escribió que se enteró de la muerte el 2 de septiembre y decidió hacer el retiro el 2 de octubre. Los documentos dicen que una investigación de GM no ha identificado ninguna otra ruptura del inflador que involucre vehículos involucrados en el retiro.

En 2019, GM retiró 1.145 sedanes Chevrolet Malibu de los años modelo 2010 y 2011 después de descubrir que un conductor había resultado herido por la explosión de los infladores del ARC.

Jason Levine, director ejecutivo del Center for Auto Safety, una organización sin fines de lucro, dijo que los fabricantes han intentado en el pasado limitar el tamaño de los retiros del mercado, solo para agregar más vehículos más adelante, como lo hicieron al comienzo de los casos de Takata.

“A pesar de permitir que su investigación de 2015 permanezca inactiva, es de esperar que la NHTSA actúe sobre las lecciones aprendidas de su experiencia Takata de infladores defectuosos utilizados por múltiples fabricantes”, dijo.

Por Tom Krisher

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