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¿Pueden Biden y Xi hablar para salir de un deslizamiento hacia el conflicto?

Los puntos de inflexión en la política global no suelen anunciarse con anticipación. Pero la compleja y peligrosa relación entre Estados Unidos y China puede llegar a ese momento el lunes, cuando el presidente Biden y su homólogo chino, Xi Jinping, celebren una cumbre virtual.

Durante casi una década bajo tres presidentes de Estados Unidos, las dos superpotencias se han deslizado hacia una confrontación más frecuente a medida que una China cada vez más asertiva ha chocado con Estados Unidos y sus aliados.

Las fricciones estallaron durante la administración del presidente Obama después de que Xi, un nacionalista ambicioso, subiera al poder en Beijing. El presidente Trump agudizó el conflicto, imponiendo grandes aranceles a los productos chinos y acusando al gobierno de Xi de desencadenar la pandemia de COVID-19.

Cuando Biden asumió el cargo, muchos en ambos países esperaban que las tensiones disminuyeran, pero el nuevo presidente mantuvo los aranceles de Trump y dejó en claro que quería negociar nuevas reglas para restringir el comportamiento de China.

En marzo, una reunión en Alaska entre el secretario de Estado Antony J. Blinken y el jefe de política exterior de China, Yang Jiechi, comenzó con un amargo intercambio de acusaciones sobre comercio y derechos humanos.

Siguieron meses de fricción. Los funcionarios estadounidenses criticaron a China por intimidar a las naciones más pequeñas de Asia y reprimir a su minoría musulmana uigur. La fuerza aérea de China aumentó sus salidas cerca de Taiwán, la isla autónoma que Beijing reclama como parte de su territorio; Estados Unidos, Gran Bretaña y Canadá enviaron buques de guerra a través del Estrecho de Taiwán en una demostración de fuerza aliada.

El comandante estadounidense en el Pacífico advirtió que China podría atacar a Taiwán para 2027; Biden dijo que tenía la obligación de ayudar a la isla a defenderse.

Los funcionarios del Pentágono advirtieron que China estaba acelerando su desarrollo militar, poniéndolo en camino de cuadriplicar sus armas nucleares a 1,000 ojivas para 2030.

Estados Unidos fortaleció sus alianzas en Asia, incluido un acuerdo para suministrar submarinos de propulsión nuclear a Australia como parte de un nuevo pacto militar denominado AUKUS.

Parecía y sonaba como una marcha inexorable hacia el conflicto.

Los ayudantes de Biden dicen que parte de la fricción fue necesaria. Era importante, dijo la semana pasada el asesor de seguridad nacional Jake Sullivan, «demostrar que los esfuerzos de China para presionar a otros [countries] en última instancia, no tendrá éxito «.

La confrontación le ofreció a Biden un beneficio más: ayudó a ganar el apoyo bipartidista en el Congreso para dos partes de su programa económico nacional, su proyecto de ley de infraestructura de $ 1.2 billones y una medida de gasto en tecnología de $ 250 mil millones que rápidamente se conoció como el «proyecto de ley de China».

Su tono no fue sutil.

«Si no nos movemos, ellos almorzarán», dijo el presidente a los senadores en febrero, refiriéndose a la competencia con Beijing.

Pronto, algunos miembros del Congreso presionaron al presidente y al gobierno para que fueran aún más duros con China, especialmente con respecto a Taiwán.

Comenzó a parecer como si la administración se hubiera topado con la historia del aprendiz de brujo: había creado un nuevo consenso más agresivo sobre China, pero el fervor anti-Beijing amenazaba con descontrolarse.

«Están cavando un agujero del que será difícil salir», me dijo un ex alto funcionario de la administración Obama. «Si esto se convierte en una situación de suma cero, una en la que un lado debe prevalecer y el otro lado debe ser derrotado, eso la convertirá en una profecía autocumplida», una marcha hacia la guerra.

En septiembre, Biden y sus ayudantes comenzaron a dejar de excavar.

“No buscamos una Guerra Fría o un mundo dividido en bloques rígidos”, dijo el presidente a Naciones Unidas.

Todo lo que Estados Unidos quiere, dijo Sullivan la semana pasada, es «establecer los términos para una competencia efectiva y saludable … con barandas y medidas de reducción de riesgos para garantizar que las cosas no se desvíen hacia un conflicto».

Estados Unidos espera poder cooperar con China sobre el cambio climático, la proliferación nuclear y otros temas, agregó.

Fue una buena señal la semana pasada cuando Estados Unidos y China emitieron un plan conjunto para frenar el calentamiento global en la conferencia de la ONU sobre el cambio climático en Escocia, un esfuerzo de último minuto cuyo alcance fue modesto pero cuyo efecto fue evitar que tanto Xi como Biden culpa si la cumbre fracasaba.

La reunión de esta semana entre los dos presidentes, su primera cumbre a gran escala, podría cubrir una larga lista de temas: proliferación nuclear, conversaciones comerciales, alivio de las tensiones militares en el Estrecho de Taiwán, incluso regulaciones de visas.

Pero los funcionarios de la administración están poniendo cuidadosamente el listón bajo.

El objetivo, me dijo un asistente de Biden, es «mantener canales abiertos de comunicación, dejar claras las intenciones y prioridades de Estados Unidos y gestionar responsablemente la competencia entre nuestros países … Se trata de establecer los términos de una competencia efectiva».

En otras palabras, tomando prestado un término de la Guerra Fría con la Unión Soviética, el objetivo es hacer posible la “coexistencia pacífica” entre dos gobiernos incompatibles.

Incluso eso no será fácil. Las fricciones que se han acumulado durante la última década lo dejan claro.

La «dura competencia» entre las superpotencias económicas, diplomáticas y nucleares nunca será fácil de manejar, y una reunión cumbre no va a poner fin a sus desacuerdos. Pero puede comenzar el proceso de desactivarlos, y ese sería un paso importante.

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