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Los padres suplican a su hijo estadounidense que los ayude a huir de Afganistán

Emal Salarzai se despertó en mitad de la noche hace unas semanas sintiendo como si le ardiera el cráneo, un calor tan real que se acercó al espejo y empezó a afeitarse el pelo.

«Estaba pensando en mi mamá y mi papá», dijo, «soy el único hijo, el único hijo».

Kabul había caído dos meses antes y sus padres estaban atrapados en Afganistán. Todavía lo son. Los talibanes están buscando a su padre y dos tíos, dijo, todos los cuales ayudaron al régimen estadounidense, al igual que él, trabajando con el ejército estadounidense para entrenar a las tropas afganas en inglés e informática. Su madre, Masoma, de 56 años, incapacitada por una enfermedad cardíaca y diabetes, no podía entender por qué otros han podido conseguir los codiciados asientos en los vuelos de salida cuando no lo han hecho.

Cuando Salarzai, de 34 años, habla con ella esporádicamente por WhatsApp y Signal desde Elk Grove, un suburbio de Sacramento que es su hogar, ella le pregunta por qué no ha podido ayudar.

“Siempre, estas son sus palabras”, dijo Salarzai. «¿Cuándo saldremos?»

No tiene respuestas.

Estados Unidos evacuó a más de 120.000 personas antes de la retirada de las tropas estadounidenses en agosto y la asombrosamente rápida toma del poder por parte de los talibanes, según el Departamento de Seguridad Nacional de Estados Unidos. Miles de refugiados afganos incluidos en esos puentes aéreos permanecen en terceros países “nenúfares”, donde esperan en tránsito hacia sus destinos finales. Más de 70.000 han llegado a Estados Unidos, muchos de los cuales aún viven en bases militares.

Emal Salarzai sostiene una foto de su padre estrechando la mano del general retirado del ejército estadounidense David H. Petraeus.

(Jason Armond / Los Angeles Times)

Pero miles de afganos en riesgo permanecen dentro del país, cada vez más desesperados por irse a medida que las opciones para hacerlo disminuyen, dicen familiares y organizaciones de ayuda. Un puñado son ciudadanos estadounidenses o titulares de visas. Muchos más, como los padres de Salarzai, carecen de estatus o documentación oficial, pero están en riesgo ya sea por sus propias actividades en el país o porque sus familiares ayudaron a Estados Unidos.

Un portavoz del Departamento de Estado de EE. UU. Dijo que ha continuado con los vuelos chárter para facilitar las salidas de los ciudadanos y residentes de EE. UU. Y sigue comprometido con la «monumental» tarea de ayudar a los afganos vulnerables que quieren irse. Ha evacuado a unas 600 personas desde su retirada oficial a fines de agosto, dijo el vocero. La mayoría de los vuelos, sin embargo, ahora se manejan a través de aliados estadounidenses como Qatar, y agencias sin fines de lucro y de ayuda que alquilan sus propios aviones, crean sus propios manifiestos y trabajan para reunir las autorizaciones gubernamentales necesarias tanto a través de los EE. UU. Como del nuevo régimen. en Afganistán. Es un proceso lento e inconexo.

El Departamento de Estado dijo que está trabajando para «acelerar» el ritmo de los vuelos chárter y ha creado un grupo interinstitucional para agilizar su esfuerzo. Pero la destitución del gobierno de Estados Unidos y la lucha por llenar el vacío por parte de una miríada de actores más pequeños han dejado confusión y frustración en los afganos. Sin un comando central y sin información clara sobre quiénes están involucrados y cómo se llenan los vuelos chárter, los que buscan salidas se quedan dependiendo de los consejos de amigos, información de Internet y suerte, dijeron Salarzai y otros.

«No es tan simple como solía ser … cuando había aviones del Ejército y la gente subía y despegaba», dijo Ismail Khan, un voluntario de la organización sin fines de lucro No One Left Behind, que ayuda a los titulares de visas especiales de inmigrantes, a los que se les otorgan entrada a los Estados Unidos para ayudar a las tropas como intérpretes u otros roles críticos. «Hay muchas personas que necesitan su aprobación para conseguir que alguien se embarque en un vuelo».

Emal Salarzai se encuentra dentro del almacén de su negocio de comercio electrónico en Sacramento.

Emal Salarzai se encuentra dentro del almacén de su negocio de comercio electrónico en Sacramento.

(Jason Armond / Los Angeles Times)

Khan dijo que incluso con sus conexiones a través del trabajo sin fines de lucro, no puede obtener respuestas sobre su propia familia, que también está atrapada en Afganistán.

“No hay seguimiento”, dijo. “No puedes obtener una respuesta de nadie que te diga: ‘Oye, va a suceder en un mes, dos meses o un año’ o ‘No va a suceder’”.

Recientemente, su hermano de 15 años fue secuestrado y golpeado por los talibanes, dijo, liberado luego de que la familia pagó un rescate. Ahora, su familia se ha dividido en cuatro grupos y está escondida. Pero Khan teme que su trabajo de alto perfil en defensa de los demás continúe convirtiéndolos en objetivos. Como la familia de Salarzai, quieren saber por qué no puede hacer más.

“La parte más difícil para mí es que he estado hablando con senadores, congresistas y reporteros de noticias y tratando de hacer todo por los demás y también por mi familia”, dijo Khan. “Mi familia, me llaman todos los días y me dicen: ‘Mira, la gente se está yendo y tú estás ayudando a la gente a salir y no nos estás ayudando a nosotros. ¿Qué pasa?'»

La presión sobre quienes viven en Estados Unidos para que ayuden a sus familias en el extranjero está traumatizando a las comunidades afganas, especialmente a quienes reciben visas de inmigrantes especiales como Salarzai y Khan, que temen que sus familias mueran o sean encarceladas si no encuentran una salida.

«Les puedo garantizar que todos aquí ya tenían PTSD y están pasando por un problema mental en este momento», dijo Khan. “Lucho en el trabajo. Realmente no puedo concentrarme. … Ha sido una pesadilla «.

Kerry Ham, director ejecutivo de World Relief Sacramento, una agencia de reasentamiento que trabaja con refugiados afganos, dijo que es probable que la crisis de salud mental aumente. Recibe varios correos electrónicos todos los días pidiendo ayuda con las evacuaciones, muchos de personas que son refugiados y que simplemente «se levantan día a día, tratando de averiguar qué pueden hacer», dijo.

Emal Salarzai ubica artículos en los estantes de su almacén de comercio electrónico.

Emal Salarzai ubica artículos en los estantes de su almacén de comercio electrónico y envía los artículos a sus clientes.

(Jason Armond / Los Angeles Times)

El jueves, Salarzai se sentó en el almacén alquilado donde guarda ropa para revender en Amazon. Sus ojos oscuros parecían cansados, su cabello volvía a crecer hasta convertirse en un pequeño zumbido. Había pocas luces encendidas en el espacio desordenado, con cajas de camisas y zapatos apilados en el techo. La habitación se oscureció cuando el sol se puso el Día de los Veteranos.

Estaba esperando una llamada de su padre, pero no tenía buenas noticias que dar. Todavía no había escuchado nada, excepto de una sola fuente que estaba trabajando para llevar a sus padres a un vuelo chárter. La fuente dijo que primero necesitaban obtener pasaportes; los suyos están vencidos.

Pero los pasaportes son difíciles de conseguir en Kabul, dijo Salarzai. Cientos de personas hacen fila todos los días en la oficina oficial, ahora dirigida por los talibanes. De todos modos, duda de que su padre aparezca allí.

El padre de Salarzai trabajó como enlace de inteligencia para el régimen derrocado y es conocido en su vecindario como «Dagarwah», el coronel, a pesar de que está retirado del servicio militar. La familia huyó a Pakistán sin nada cuando tomó el poder el primer régimen talibán. Salarzai tenía 4 años y vivieron en campamentos hasta que su padre pudo establecerse.

Cuando los talibanes fueron derrocados, regresaron a una Kabul demolida. Salarzai tenía 14 años y recuerda haber atravesado el paso de Khyber y haber visto a un soldado con una pistola con sandalias de cuero tradicionales en lugar de botas. Le hizo sentir como si estuviera en casa.

Emal Salarzai se encuentra fuera de su negocio de comercio electrónico en Sacramento.

Emal Salarzai se encuentra fuera de su negocio de comercio electrónico en Sacramento.

(Jason Armond / Los Angeles Times)

Creció en un Kabul que se estaba reconstruyendo a su alrededor. Una estación de televisión se convirtió en docenas. Había música y chicas haciendo cosas. Sus primas fueron a la escuela, una se convirtió en maestra y otra en doctora. Sus tíos trabajaron en trabajos peligrosos en apoyo del gobierno mientras su familia también reconstruía. Ayudó al coronel a construir una “villa” de ocho habitaciones donde su familia extendida vivía junta, el coronel llevaba a sus nietos a la escuela todos los días.

Salarzai ascendió de rango para convertirse en entrenador en el Morehead English Language Training Center, una escuela de élite que preparó a las tropas afganas para viajar a Estados Unidos y otros países para cursos con fuerzas especiales como Army Rangers, dijo.

En su teléfono, guarda una foto del teniente coronel canadiense Jean-Guy Levesque dándole el Libro de procedimientos operativos cuando Salarzai se convirtió en el líder del sitio y supervisor de la escuela, el primer afgano en tomar el control de las instalaciones, en 2012. Él Amaba el trabajo, amaba ayudar a Afganistán a convertirse en un nuevo país, dijo.

Pero comenzó a recibir amenazas y se preocupó por sus hijos. En 2015, llegó a los Estados Unidos con una visa especial de inmigrante.

Trató de regresar a Afganistán después de solo unos meses en los Estados Unidos, extrañando demasiado a sus padres. Su madre le dijo: «La gente se muere por salir de este país, y usted tiene una tarjeta verde en la mano y está diciendo que no quiere irse … Sólo vete, y si [Allah] ayuda, estaremos contigo «.

No hace mucho, miembros de los talibanes llegaron a la puerta de la casa donde se alojaban el abuelo de Salarzai y su primo de 8 años. Abofetearon al niño, dijo, y exigieron saber dónde estaba el coronel. Los vecinos llamaron a la familia para advertirles.

“Dígale al coronel que no vuelva a casa”, le dijeron.

Salarzai y Khan dijeron que temen que los talibanes se vuelvan más audaces a medida que pasa el tiempo y disminuye el interés internacional. Les preocupa no poder sacar a sus familias mientras haya una pequeña ventana de oportunidad.

“La gente se está olvidando de ellos”, dijo Salarzai.

«Hay tanta esperanza», dice, apretando dos dedos casi hasta tocarse, «que me está dando fuerza».

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