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Los demócratas apuntan a remodelar drásticamente el cuidado infantil y el preescolar

En gran parte pasado por alto en medio de las luchas en el Capitolio por la inmigración, el precio de los medicamentos y la licencia familiar pagada, el plan de los demócratas para transformar la forma en que la nación proporciona cuidado infantil temprano se destaca como una de las disposiciones más caras y radicales de su red de seguridad social de $ 1,85 billones. factura.

Con un costo de $ 390 mil millones, la propuesta proporcionaría a todos los niños de 3 y 4 años acceso universal a la educación preescolar, la mayor expansión de la educación gratuita desde que se agregó la escuela secundaria hace unos 100 años. También subsidiaría el costo del cuidado de los niños para la gran mayoría de los padres con un niño menor de 6 años.

Juntas, las disposiciones convertirían la educación infantil y el cuidado infantil en los EE. UU. De una red privada y dispar que favorece a los ricos en un sistema financiado por los contribuyentes que podría aliviar la carga de millones de madres trabajadoras y familias de bajos ingresos. Los demócratas están comenzando a centrarse en las disposiciones sobre el cuidado de los niños como un cambio generacional que resonará en los votantes.

“Esta es la materia del legado”, dijo Melissa Boteach, vicepresidenta del Centro Nacional de Leyes de la Mujer. “Cuando se vuelve a concebir el cuidado de los niños como un bien público, lo que hace este proyecto de ley, se comprende que es inasequible para los padres. Y los proveedores ya están ganando salarios de pobreza. La forma de romper esa nuez es mediante la inversión pública a gran escala «.

Los demócratas argumentan que los padres, generalmente las madres, no pueden participar plenamente en la fuerza laboral si sus hijos no están en programas de atención asequibles y de alta calidad.

También señalan una disparidad significativa entre los EE. UU. Y otros países occidentales desarrollados que ofrecen educación preescolar. A partir de 2019, solo aproximadamente la mitad de los niños estadounidenses de 3 y 4 años estaban inscritos en preescolar, según estadísticas federales.

“He tenido maestros de jardín de infantes que me han dicho que, el primer día de clases, tienen niños que no saben cómo pasar la página de un libro o tomar un lápiz. Automáticamente comienzan muy atrás ”, dijo la Senadora Patty Murray (D-Wash.), Una ex maestra de preescolar que ha estado abogando por la política durante décadas. Presentó la legislación junto con el representante Bobby Scott (D-Va.).

Los republicanos replican que la propuesta permite al gobierno tomar el control de las decisiones que es mejor dejar en manos de los padres. Antes de las elecciones de mitad de período del próximo año, dicen que encaja en una narrativa más amplia de los demócratas que interfieren en la educación, como los cierres de pandemias y los mandatos de máscaras escolares.

“La administración de Biden quiere insertarse en las decisiones familiares más íntimas y decirles a los padres cómo cuidar a sus niños pequeños”, dijo el líder de la minoría del Senado, Mitch McConnell (R-Ky.). «Los demócratas quieren barrer los primeros cinco años de la vida de los niños en un nuevo conjunto de regulaciones de arriba hacia abajo, de talla única, Washington sabe lo que es mejor».

Varios republicanos se han quejado de que la política excluiría los programas preescolares o de guardería basados ​​en la fe.

Pero según el plan, cualquier programa podría participar siempre que cumpla con los requisitos estatales y federales. Las guarderías y los padres que no quieran participar no tendrían que hacerlo.

Los republicanos dicen que esos parámetros federales aún dejarían fuera a algunas personas, como las guarderías que no quieren cumplir con las nuevas reglas o las familias en las que los abuelos cuidan a los niños o uno de los padres elige no trabajar fuera de casa.

Murray dijo que el cambio se retrasó mucho y es particularmente necesario durante la pandemia.

«Tenemos un país donde las mujeres no pueden trabajar. Tenemos empleadores que buscan trabajadores calificados ”, dijo. “La forma en que apoyamos a las familias, la forma en que valoramos a las familias y la forma en que nos aseguramos de que las familias estén seguras en este país es eliminando las barreras que mantienen [women] de poder hacer lo que necesitan para cuidar de sus familias «.

Las políticas de cuidado infantil y preescolar tomarán tiempo para implementarse por completo y estarán vigentes solo hasta 2027, una restricción que hará que la implementación exitosa y temprana sea políticamente importante para los demócratas que querrán garantizar que un futuro Congreso sienta presión política para renovarlo.

“No podrá llevar a su hijo a prekínder la semana que viene ni el año que viene”, dijo la representante Jackie Speier (D-Hillsborough, California). “Es la naturaleza de hacer algo que es tan transformador. Tendremos que preparar a todos, pero ya es hora de que hagamos estas cosas «.

En un proyecto de ley que se ha reducido sustancialmente de lo que los demócratas esperaban promulgar originalmente, las políticas de cuidado de niños han estado relativamente bien protegidas y no han generado controversias entre los demócratas.

Según la política propuesta, todos los niños de 3 y 4 años, incluidos los que se encuentran en el país ilegalmente, se les garantizará el acceso a la educación preescolar independientemente del ingreso de sus padres, la mayor expansión de la educación universal y gratuita desde que las localidades establecieron la escuela secundaria pública hace un siglo, según el Centro Nacional de Derecho de la Mujer. Sin embargo, la asistencia al preescolar será voluntaria.

Además, los padres de un niño menor de 6 años que ganan hasta 2.5 veces el ingreso medio estatal, o alrededor de $ 233,760 para una familia de cuatro en California este año, recibirán asistencia en una escala móvil para ayudar a cubrir el costo del cuidado infantil. con un tope del 7% de sus ingresos.

El resultado será un menor costo de cuidado infantil para más del 90% de las familias con niños pequeños, según un grupo de organizaciones de defensa de la infancia que apoyan el proyecto de ley.

Los estados decidirán si quieren participar en el programa. Una vez que un estado o región acepta, darán forma a la política dentro de los parámetros federales.

En general, los expertos en políticas esperan que los estados establezcan un sistema en el que los padres tengan una lista de centros de cuidado infantil participantes para elegir. Los subsidios irían directamente del gobierno federal al centro de cuidado infantil en nombre del padre elegible. Alternativamente, los padres pueden obtener un vale para pagar directamente a su proveedor de cuidado infantil.

Un portavoz del gobernador Gavin Newsom dijo que «espera utilizar dólares federales para desarrollar el programa de cuidado infantil de California».

A principios de este año, California aprobó un programa universal para niños de 4 años que se basa principalmente en las escuelas públicas, a diferencia del plan federal, que se basa en un sistema de prestación mixta de varios tipos de escuelas.

La combinación de los programas estatales y federales podría brindar a los californianos acceso a muchos lugares diferentes de prekínder, según Linda Asato, directora ejecutiva de California Child Care Resource & Referral Network, una organización de políticas educativas.

“Ayuda a California a ampliar su visión del preescolar para incluir más organizaciones comunitarias”, dijo Asato. Le permitiría al estado «expandir nuestro preescolar de una manera que no podemos ahora».

Conscientes de que muchos estados liderados por republicanos optaron por no participar en la expansión de Medicaid de Obamacare, los demócratas dijeron que si un estado se niega a utilizar el programa, una localidad puede decidir hacerlo.

Los centros de cuidado infantil que participen, ya sean guarderías, escuelas públicas, instituciones religiosas o programas Head Start, tendrían que operar dentro de los parámetros federales, que serían detallados más explícitamente por la administración de Biden.

Las regulaciones federales y estatales determinarían detalles como la duración de un día y año preescolar y los requisitos académicos para ciertos maestros.

En un intento por abordar la grave escasez de trabajadores, los empleadores también tendrían que proporcionar salarios dignos, como uno equivalente al de los trabajadores de la escuela primaria con credenciales similares.

Debido a esa escasez, la implementación completa llevará tiempo y los costos pueden aumentar para todos los padres antes de que los subsidios entren en pleno efecto, ya que los proveedores de cuidado infantil contratan más personal y cumplen con los nuevos requisitos educativos.

Cuando el programa comience el próximo año, solo las familias con ingresos inferiores al promedio estatal ($ 93,504 para una familia de cuatro en California este año) serán elegibles para recibir subsidios. A medida que los subsidios se extienden a todos los padres, los partidarios del plan esperan que los subsidios compensen el costo adicional.

El cierre de escuelas y guarderías por la pandemia trajo los problemas de la industria del cuidado infantil a un enfoque más agudo, particularmente los bajos salarios que han expulsado a la gente de la profesión.

El salario medio nacional para un trabajador de la primera infancia era de entre $ 11,65 y $ 14,67 por hora antes de la pandemia, según el Centro para el Estudio del Empleo en Cuidado Infantil de UC Berkeley. La industria aún no se ha recuperado.

Los centros de cuidado infantil no han podido aumentar los salarios porque los padres ya no podrían pagar los servicios.

“Lo que hace este proyecto de ley es resolver esta falla del mercado”, dijo Julie Kashen, directora y miembro senior de Century Foundation. «El gobierno está entrando y diciendo que vamos a resolver este problema poniendo el dinero para aumentar los salarios de los educadores de la primera infancia y reducir los costos para los padres».

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