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¿Cuántos estadounidenses trabajan realmente?

En los últimos cuatro meses ha surgido un fenómeno inusual: cuando el gobierno los encuestó, los empleadores informaron que habían estado agregando personas rápidamente a sus nóminas. Pero cuando los encuestadores del gobierno preguntaron a los estadounidenses, menos respondieron que realmente trabajaban. La discrepancia entre los resultados de esas dos encuestas ha crecido a una magnitud prácticamente invisible durante más de medio siglo.

El 5 de agosto, la Oficina de Estadísticas Laborales (BLS, por sus siglas en inglés) informó que se crearon 528 000 empleos en julio, una cifra taquillera que deja los pronósticos en el aire. Sin embargo, la tasa de participación en la fuerza laboral (que incluye a las personas que trabajan y buscan trabajo) disminuyó del 62,2 por ciento en junio al 62,1 por ciento en julio.

Además, desde abril, las nóminas aumentaron en casi 1,7 millones de puestos de trabajo, mientras que al mismo tiempo el nivel de empleo total se redujo en unos 170.000.

La razón de los resultados paradójicos se deriva de las fuentes de los datos: dos encuestas diferentes que miden cosas algo diferentes.

Los datos del nivel de empleo provienen de la encuesta de hogares de la Oficina del Censo, que pregunta a las personas si están trabajando actualmente, y BLS usa esos resultados para producir la tasa de desempleo mensual. La encuesta tiene un margen de error de unos 400.000 trabajadores.

Los datos de nómina provienen de la encuesta de establecimiento de BLS que pregunta a las empresas cuántas personas emplean. A diferencia de la encuesta de hogares, excluye a los trabajadores agrícolas, los trabajadores por cuenta propia pero no incorporados, los trabajadores domésticos y los trabajadores familiares no remunerados. Sus resultados tienen un margen de error de unos 100.000 empleados.

Los resultados de las encuestas generalmente aumentan y disminuyen en tándem y cualquier divergencia tiende a suavizarse en unos meses.

Sin embargo, la divergencia actual de cuatro meses, más de 1,8 millones, es particularmente rara.

Los números se descontrolaron en 2020 debido a las dificultades para recopilar los datos y porque cada encuesta clasificó de manera diferente a algunos trabajadores afectados por los cierres por la pandemia de COVID-19. Si se excluye ese período, la última vez que la divergencia de cuatro meses creció tanto fue en 1968.

No parece haber una explicación directa en los datos en sí. La brecha parece ser demasiado grande para cancelarla debido al margen de error. Los cambios en los grupos de trabajadores excluidos por la encuesta de establecimientos (trabajadores agrícolas, trabajadores por cuenta propia pero no incorporados, trabajadores domésticos y trabajadores familiares no remunerados) tampoco parecen haber sido lo suficientemente grandes como para explicar la brecha.

Cuando se le solicitó un comentario, la División de Estadísticas de la Fuerza Laboral de la BLS explicó que sus publicaciones mensuales «se concentran en la medida más confiable del cambio de empleo de la encuesta de nómina en el comunicado de prensa mensual» porque tiene un margen de error más pequeño y también porque «muchas los usuarios de datos, especialmente aquellos que no están familiarizados con las diferencias conceptuales y metodológicas entre las dos fuentes de datos, han descubierto que dos medidas diferentes (y a veces muy divergentes) de cambio de ‘empleo’ para un mes determinado pueden ser bastante confusas”.

“No tenemos ninguna explicación o especulación adicional sobre la divergencia en los últimos meses”, dijo la BLS en un correo electrónico a The Epoch Times, señalando que “mirando su cambio neto de 12 meses… las dos series están mucho más alineadas”.

Hasta qué punto las cifras reflejan la situación real sobre el terreno es importante porque son un indicador importante para los inversores y los responsables políticos. La Reserva Federal ha señalado cifras sólidas de nómina y bajo desempleo como indicadores de que la economía no está actualmente en recesión, aunque el producto interno bruto real ha disminuido durante dos trimestres consecutivos, según datos preliminares, que históricamente se ha considerado el regla técnica general para una recesión.

Algunos economistas han señalado que la aparente escasez de mano de obra no es una medida de crecimiento económico extraordinario, sino que se debe a que las personas abandonan el mercado laboral.

En junio, hubo un estimado de 10,7 millones de ofertas de trabajo y menos de 6 millones de personas clasificadas como desempleadas. Pero la cifra de desempleo excluye a las personas que no estaban buscando trabajo en las cuatro semanas anteriores.

Si la economía anterior a la pandemia de COVID-19 al menos logró mantenerse al día con el crecimiento de la población, agregando alrededor de 74,000 empleos por mes en promedio, el país debería haber tenido alrededor de 2.9 millones de personas más empleadas en julio.

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Petr Svab es un reportero que cubre Nueva York. Anteriormente, cubrió temas nacionales como política, economía, educación y aplicación de la ley.

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